Liberación de los primeros mosquitos modificados genéticamente en Estados Unidos

Por CRDM

La empresa biotecnológica Oxitec ha liberado sus mosquitos genéticamente modificados en los Cayos de Florida, con el objetivo de eliminar las poblaciones de mosquitos salvajes portadores de enfermedades en la región. Es la primera vez que se liberan mosquitos modificados genéticamente en Estados Unidos.

Oxitec liberó anteriormente sus mosquitos Aedes aegypti modificados en Brasil, las Islas Caimán, Panamá y Malasia, y la empresa informó de que las poblaciones locales de A. aegypti se redujeron al menos en un 90% en esos lugares. El A. aegypti puede transmitir enfermedades como el Zika, el dengue, la chikungunya y la fiebre amarilla, y la liberación de mosquitos modificados ofrece una forma de controlar la población sin utilizar pesticidas.

Los mosquitos modificados de Oxitec, todos ellos machos, han sido diseñados para ser portadores de un gen letal; cuando las plagas modificadas se aparean con mosquitos hembra salvajes, el gen letal se transmite a su descendencia. Aunque el gen no afecta a la supervivencia de los machos, impide que las crías femeninas desarrollen una proteína esencial y, por tanto, las hace morir antes de alcanzar la madurez.

Sólo los mosquitos hembra pican a las personas (los mosquitos macho beben exclusivamente néctar), por lo que los mosquitos modificados y sus crías macho supervivientes no pueden transmitir enfermedades a los humanos.

Los mosquitos A. aegypti representan alrededor del 4% de los mosquitos de los Cayos de Florida, pero son los causantes de la gran mayoría de las enfermedades transmitidas por los mosquitos a los humanos en la zona, informó Nature. La junta del Distrito de Control de Mosquitos de los Cayos de Florida (FKMCD) suele presupuestar un millón de dólares al año para controlar la plaga, recurriendo a costosas medidas como la pulverización de insecticidas aéreos.

Liberar cientos de millones de mosquitos modificados genéticamente puede ser una opción más barata y más eficaz, concluyó la junta, especialmente porque las poblaciones de mosquitos se vuelven resistentes a los pesticidas con el tiempo.

La FKMCD se puso en contacto con Oxitec por primera vez en 2010 y, tras una década de evaluaciones reguladoras y de oposición local, tanto la junta como la Agencia de Protección Ambiental de Estados Unidos (EPA) aprobaron finalmente el plan de liberación de los mosquitos modificados genéticamente en los Cayos, según Nature. A finales de abril, la empresa colocó cajas de huevos de mosquito en seis lugares de Cudjoe Key, Ramrod Key y Vaca Key, según Nature. En las próximas 12 semanas, unos 12.000 mosquitos macho recién eclosionados deberían salir de las cajas.

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